El codiciado premio de consuelo

  • Los dos equipos de Manchester trasladan a la segunda competición europea su pelea por la Premier

Mientras luchan palmo a palmo por el título de la Premier League inglesa, el Manchester United y el Manchester City abrirán a partir de hoy un nuevo frente de batalla común: la Liga Europa, un revalorizado torneo que los dos equipos tienen en la mira.

La sorpresiva eliminación en la fase de grupos de la Liga de Campeones abrió para ambos una inesperada oportunidad. El United irá con su mejor equipo en busca del único título que falta en sus vitrinas, mientras que el City tratará de obtener su segundo trofeo europeo tras la Recopa europea de 1970.

"Definitivamente, lo tomamos muy en serio", asegura Alex Ferguson. "Sigue siendo fútbol europeo de buen nivel", sostiene el legendario entrenador del United, que esta tarde tendrá un debut de riesgo ante el Ajax de Amsterdam por la ida de los dieciseisavos de final. El duelo entre los dos tradicionales equipos del fútbol europeo será el primero oficial desde la temporada 1976/77, cuando el United se impuso en la primera ronda de la Copa UEFA.

"Ellos no están en su mejor época, pero creo que estarán muy motivados de jugar contra el United. Y siguen jugando un fútbol muy bonito", dijo Ferguson sobre el club que en los 90 animaba el fútbol europeo y hoy apenas ocupa el sexto lugar de la liga holandesa.

Los jugadores del United, sin embargo, no pueden ocultar del todo la decepción de haber quedado eliminados demasiado pronto del principal torneo europeo a manos del Benfica y el Basilea, dos equipos inferiores en los papeles.

"Fue decepcionante. Pero ya no se puede cambiar. Así que ahora hay que salir a ganar la Liga Europa", se animó Ryan Giggs. De todas formas, el volante galés de 38 años deberá esperar para cumplir su partido número 900 con el United, ya que no estará entre los titulares en el encuentro de este jueves.

Al igual que el Ajax-Manchester United, el duelo del City bien podría ser uno de los partidos más atractivos de la Liga de Campeones. Su rival será el Oporto, multicampeón del fútbol portugués y actual defensor del título de la Liga Europa.

"Queremos ganar la Liga Europa, es un trofeo importante", dijo al Sunday Mirror Roberto Mancini. "Hace mucho tiempo que el City no gana un título europeo", sostuvo el entrenador, que llevó a su equipo a la Liga de Campeones por primera vez desde 1968, pero no pudo superar un duro grupo que incluía al Bayern Múnich, el Nápoles y el Villarreal. Mancini espera contar para este torneo con el refuerzo del argentino Carlos Tevez, al que indultó tras su disputa. Por ahora realiza un plan personalizado.

El objetivo de ambos equipos de Manchester será estar el 9 de mayo en Bucarest, donde se disputará la final de un torneo que ninguno de los dos quiere dejar escapar.

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